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John Hood

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Navajo, creció en una reserva en un rincón de Nuevo México donde la gente vivía a 7.000 pies sobre el nivel del mar, entre enebros y cedros, pumas y coyotes. Sus padres eran analfabetos; su casa no tenía electricidad ni agua corriente, y dormía sobre un montón de pieles de oveja. Hood siempre fue un artista, un observador.”Mi infancia”, dijo con una sonrisa, “se cumplió en todas las dimensiones”.

En su época escolar fue a un internado, pero gran parte de su educación la recibió en casa. Su abuela le enseñó a esquilar sus ovejas y a hilar la lana. Su abuelo le mostró cómo recolectar hierbas medicinales y cómo recolectar polen brillante de las puntas de los tallos de maíz para usar en ceremonias tradicionales.

Antes de terminar la escuela secundaria, se enlistó en la Infantería de Marina. Era 1968. En un año, estaba en Da Nang. Su gira por Vietnam fue aterradora y definitoria. Después del servicio de en la Infantería de Marina, asistió a la Universidad Estatal de San Diego. Ha sido empleado de Caltrans como artista y diseñador durante la mayor parte de su carrera profesional.

A fines de los 80, Hood comienza a trabajar en el Departamento de Transporte de California, donde se le solicitó diseñar un cartel que advirtiera el cruce intempestivo de personas por la carretera. Antes de dibujar el letrero, él y sus supervisores se reunieron con los oficiales de la Patrulla de Caminos y vieron fotos de escenas de accidentes. Lo que más le afectó fueron las muertes que involucran a familias. “Gráficamente, quería mostrar una familia”, dijo Hood. Eligió incluir a una niña con trenzas, en lugar de un niño, porque “hay algo en una niña que se cruza con sus padres que nos afecta más”.

El dibujo se terminó en una semana. Incluso sin rostro, los personajes transmitían una sensación de urgencia en su huida. “No solo significa que están cruzando la autopista”, dijo Hood. “Significa que también están huyendo de otra cosa. Creo que es una lucha por muchas cosas, por oportunidades, por la libertad”.

Hood, el artista de Caltrans, un hombre modesto por naturaleza, no se propuso crear una obra de arte ni nada por el estilo, solo una señal de tráfico para ayudar a salvar vidas. A lo largo de los años, ha visto la transformación de su simple creación en souvenir, arte de protesta, ícono y metáfora con una mezcla de asombro y diversión, deseando sólo que parte del dinero que se obtiene hoy genere fondos para la seguridad pública. Hood no gana regalías. Ha perdido la pista de sus bocetos originales. Su esposa los archivó, pero no está seguro de dónde. No es que le moleste. Su señal de tráfico, o al menos alguna versión de ella, no es difícil de encontrar.

“Ese era mi bebé”, dijo. “Tiene vida propia ahora”.